Алкогольная зависимость формируется благодаря взаимодействию алкоголя с медиаторами головного мозга, с помощью которых осуществляется передача нервных импульсов в центральной нервной системе. Алкоголь провоцирует выброс медиатора дофамина, что вызывает у человека эйфорию, т.е. радостное возбуждение. Со временем, употреблённый алкоголь истощает запасы дофамина. В результате у человека теряется нормальная способность проводить нервные импульсы, что сопровождается ощущением слабости, вялости, эмоционального дискомфорта.

Приём новой дозы спиртного буквально выдавливает остатки медиатора, временно снимая эти симптомы, но порочный круг замыкается.

То же самое происходит и при употреблении наркотиков, поэтому алкоголь и считается легальным наркотиком.

Для предрасположенных к алкоголизму людей характерен очень низкий уровень неиропептидов - эндогенных опиатов, позволяющих человеку испытывать приятные ощущения, что сопровождается нарушением механизма достижения удовольствия естественным путём. Приём алкоголя ещё больше повреждает систему выработки собственных опиатов в организме. В результате пьянице или наркоману требуется всё больше и больше внешнего допинга, который разрушает организм.