Организм вырабатывает медиаторы, отвечающие за нормальное функционирование вегетативной нервной системы. К ним относится и ацетилхолин, влияющий на настроение, интеллектуальную работоспособность, сексуальную потенцию у мужчин, характер менструального цикла у женщин, состояние кожи и пр. Химическое строение молекул ацетилхолина и никотина сходно, а потому последний стремится исполнять роль медиатора, подавляя ацетилхолин.

Организм постепенно перестаёт вырабатывать ацетилхолин, т.к. постоянно получает порцию аналогичного вещества извне. В норме организм сам регулирует объёмы производства ацетилхолина, а при поступлении никотина извне зависимые нервные клетки искусственно включаются-выключаются: их чувствительность тем ниже, чем выше интенсивность курения.